隨著預定的發射日愈來愈接近,SpaceX 的 Crew Dragon 也通過了「靜態點火測試」和「發射準備評估」這最後的兩道關卡,即將在美東時間的 27 日下午四點半(本地的 28 日凌晨四點半)載送兩名太空人前往國際太空站。這是自太空梭在 2011 年退役後,首度美國太空人由美國本土發射,在中間的九年都是靠購買俄國Soyuz 火箭的座位來替代的。

替代太空梭的火箭開發計畫在太空梭退役前便已經開始,但由於高層不斷變更方向,因此到退役前都沒能完成替代的太空艙。現在的商用載人火箭計畫是在 2010 年時啟動的,目標是利用民間企業自行開發的火箭與太空艙前往太空,一方面是減輕 NASA 的財政負擔,二方面也是希望能開啟商用太空的新時代。在這個新模式下,火箭公司可以自由利用為 NASA 設計的太空艙進行 NASA 以外的活動,而當初在 2011 年時 NASA 其實是有選定四間公司給予資助,分別是 Blue Origin、Sierra Nevada、SpaceX 和波音。

這個名單在 2012 年時縮減到了三個(Blue Origin 轉為開發亞軌道火箭),並且在 2014 年時再縮減為 SpaceX 的 Crew Dragon 和波音的 Starliner 兩個方案,預計 2015 年首飛。然而,由於資金不足、技術困難、再加上各種測試期間的事故,無論是 Crew Dragon 還是 Starliner 都是一延再延,足足拖了五年至今,才總算準備好發射。

不過這次的 Demo-2 任務一如其名,依然還是個示範任務,因此雖然 Crew Dragon 可以最高搭載七名乘客,但這次僅有 Bob Behnken 和 Doug Hurley 兩名太空人乘坐而已。值得一提的是,Doug Hurley 是最後一個太空梭任務 STS-135 的駕駛,此次擔任 Demo-2 的指揮官,也頗有承先啟後的意義呢。
經由: Engadget

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